Valioliiga

Valioliiga eli Premier League on Englannin korkeimman tason jalkapallosarja. Valioliiga on yksi seuratuimpia joukkueurheilun liigasarjoja maailmassa. Satoihin eri maihin lähetettävät ottelulähetykset keräävät yli 600 miljoonaa katsojaa. Kaikkia kauden otteluita seuraa paikan päällä jalkapallostadioneilla noin 40 000 katsojaa jokaisessa ottelussa. Tämä jää vain hieman Saksan Budesliigan keskimääräisten katsojamäärien alle. Kauden kaikkien otteluiden yhteenlaskettu katsojamäärä paikan päällä stadioneilla on sen sijaan maailman suurin lähennellen 15 miljoonaa katsojaa. Usein valioliigan ottelut ovat loppuunmyytyjä ja stadionit täyttyvät koko kapasiteetiltaan. UEFA on vuonna 2019 määritellyt Valioliigan pelit laadultaan Euroopan toiseksi parhaiksi jalkapallopeleiksi heti Espanjan jalkapalloliigan pääsarjan jälkeen.

Vedonlyönti Valioliigan otteluiden ottelutapahtumista ja lopputuloksista ovat suosituimpia vedonlyöntikohteita niin Englannissa kuin Suomessa ja muualla maailmassa. Sarjakauden alussa voi tehdä vedonlyöntejä koko Valioliigan voittajasta saaden suuriakin kertoimia mahdolliselle yllättäjäjoukkueelle. Kertoimet elävät jatkuvasti sarjakauden pelien edetessä ja joukkueiden sekä yksilöiden suoritustason selkiytyessä.

Valioliigan alkusysäys

Ennen Valioliigan muodostamista korkein sarjataso Englannissa oli nimeltään 1. divisioona. Erillisen huipputason liigan perustamista oli valmisteltu jo muutaman vuoden ajan, kunnes heinäkuun 7. päivä 1991 allekirjoitettiin 1. divisioonan johtavien joukkueiden kesken sopimus erillisen sarjan perustamisesta, johon parhaat 1. divisioonan joukkueet siirtyisivät. Sopimus määritteli Valioliigan säännöt ja periaatteet. Uudelle liigalle annettiin täysi vapaus tehdä erillisiä sopimuksia TV-lähetyksistä ja sponsoroinneista, jotta uuden Valioliigan joukkueet voisivat kerätä riittävästi varoja kilpaillakseen muita eurooppalaisia joukkueita vastaan. Vuonna 1992 sarjan uudistukset laitettiin käytäntöön ja liigasarjasta erosivat 22 parasta joukkuetta ja niistä muodostettiin erillinen Valioliiga. Seuraavana vuonna joukkueiden määrä pudotettiin kahteenkymmeneen joukkueeseen, jossa Valioliigan joukkueiden lukumäärä on pysynyt.

Muutoksen yhtä tärkeintä taustavaikutinta edusti raha. Erillisen Valioliigan perustaminen mahdollisti hyvin rahakkaiden televisio- ja sponsorisopimusten tekemisen. Valioliigan suosio kasvoi nopeasti ja samalla pelikausien sopimusten arvo moninkertaistui nopeasti. 2010-luvulla televisiointioikeuksien arvo oli noussut jo yli kahden miljardin punnan luokkaan ja arvo on edelleen vain noussut.

Valioliiga itsessään on toiminut alusta alkaen yritysmuotoisena organisaationa, jonka osakkeenomistajia ovat liigassa pelaavat joukkueet. Jokaisella osakkeenomistajalla eli joukkueella on yksi ääni liigan sääntöjen muutoksien päätöksenteossa. Valioliigalla on niin ikään osakkeenomistajien valitsema hallitus ja puheenjohtaja sekä operatiivinen johtoryhmä, joka hallinnoi liigan käytännön toimia. Valioliigan toimintaa ohjaa yhtälailla rakkaus huipputason jalkapalloon kuin taloudellisten mahdollisuuksien hyödyntäminen parhaalla mahdollisella tavalla.

Valioliigan vuosikymmenet

Vuoden 2020 kausi mukaan luettuna valioliigassa on pelannut yhteensä 49 eri joukkuetta liigan vuoden 1992 perustamisen jälkeen. Kaksi näistä joukkueista on tullut Walesista ja loput ovat olleet englantialaisia. Seitsemän joukkuetta on taistellut itsensä liigavoittoon, joista monet useana vuonna. Valioliigan joukkueista liigakauden voittajia ovat vuoteen 2020 mennessä olleet seuraavat joukkueet:

Valioliigan alkutaival ei ollut parrasvalojen loistetta ja maailmanlaajuista huomiota, vaikka näkyvyyttä olikin tarjolla huomattavasti aiempaa enemmän johtuen otteluiden televisioinnista. Valioliigan historian ensimmäisen maalin tehnyt Sheffield United -joukkueen Brian Deane muistelee, ettei tehty maali tuolloin tuntunut kummoiselta. Vasta vuosia myöhemmin historiallisen maalin tehnyt pelaaja alkoi ymmärtää maalin merkityksen. Valioliigan ensimmäisinä vuosina uusi näkyvyys ei vielä juurikaan muuttanut pelaajien arkea ja ulkomaisia vahvistuksia oli valioliigassa mukana vain kourallinen.

Siirryttäessä 90-luvun puolivälin toiselle puoliskolle alkoi Valioliigassa tapahtua suurempia muutoksia pelien tasossa. Televisio- ja sponsoritulojen ansiota joukkueille alkoi kertyä rahaa ja sen avulla yhä useammat joukkueet palkkasivat ulkomaisia vahvistuksia joukkueisiinsa. Ulkomaiset vahvistukset nostivat joukkueiden pelillistä tasoa nopeasti. Ulkomaisia pelaajien jälkeen saapuivat ulkomaiset valmentajat mukanaan uudenlaisia metodeja ja strategioita, jotka edelleen nostivat joukkueiden yhteispelin tasoa.

2000-luvulla valioliigan pelien luonne muuttui ylivoimaisiksi kasvaneiden huippujoukkueiden vuoksi. Suurbudjettien avulla Manchester United, Arsenal, Liverpool ja Chelsea dominoivat liigaa ja veivät vuosi toisensa perään halutut UEFA Mestarien Liigan pelipaikat. Menestys UEAFA Mestarien Liiga -sarjassa, jossa kamppailivat koko Euroopan parhaat jalkapallojoukkueet, kasvatti joukkueiden kassaa entisestään. Asiantuntijat alkoivat pelätä, että Valioliigasta olisi tulossa tylsin jalkapalloliiga koko maailmassa. Vasta-argumentoijat puolistavat Valioliigaa toteamalla, että Valioliiga oli täynnä mielenkiintoisia yhteenottoja alimman kastin, keskitason ja huippujoukkueiden keskinäisissä kamppailuissa.

Tultaessa 2010-luvulle alkoivat muutamat muut joukkueet yltää pitkään dominoineen kärkinelikön tasolle. Manchester City sekä Tottenham Hotspur -joukkueet ylsivät useampaan kertaan mukaan kärkitaistoon. Kritiikki kärkijoukkueiden ylivoimaa kohtaan kasvoi silti edelleen, mutta tilanteeseen ei haluttu tehdä minkäänlaista radikaalia muutosta. Neljästä voimajoukkueesta kuuteen kasvanut kärkijoukkueryhmä dominoi sarjaa hankkimalla markkinoiden parhaita pelaajia joukkueisiinsa kovalla rahalla.

Valioliigan rakenteeseen on esitetty muutoksia, joiden myötä kärkijoukkueet joutuisivat maksamaan suurempia osuuksia tuloistaan Valioliigaa hallinnoivalle emoyhtiölle, joka jakaisi varoja tasaisemmin kaikille joukkueille. Tämän uskottaisiin tasaavan joukkueiden tasoa, sillä kärkikuusikon kausitulot ovat vähintään satamiljoonaa euroa suuremmat kuin seuraavaksi suurimmat tulot omaavalla joukkueella. Parhaimmilla kärkijoukkueilla voi olla useamman sadanmiljoonan euron budjettietu vähävaraisempiin joukkueisiin nähden.

Taloudellinen epäsuhta hiertää paremmista paikoista taistelevia joukkueita, joiden budjetit eivät riitä huippupelaajien hankintaan. Toisaalta huippujoukkueiden eliittipelaajista koostuvat joukkueet pitävät yllä maailmanlaajuista mielenkiintoa Valioliigaa kohtaan. Budjettien pakotettu tasapäistäminen poistaisi tämän, mikä saattaisi johtaa Valioliigan pelien mielenkiinnon hiipumiseen. Tätä ei Valioliigassa haluta, joten toistaiseksi tilanne on pysynyt ennallaan.

Liigasarjan kilpailuformaatti

Nykyisessä muodossaan Valioliigassa pelaa 20 joukkuetta. Valioliigan kausi alkaa elokuussa ja jatkuu seuraavan vuoden toukokuulle. Jokainen joukkue kohtaa Valioliigan muut joukkueet kahteen kertaan. Otteluita jokaiselle joukkueelle kertyy kauden aikana 38, joista puolet pelataan vieraskentällä. Pelit ajoittuvat pääasiassa viikonlopuille.

Pelin voitosta joukkue saa kolme sarjapistettä ja tasapelistä annetaan yksi sarjapiste. Ottelun hävinnyt joukkue ei saa lainkaan sarjapisteitä. Sarjakauden päätteeksi joukkueet määritellään paremmuusjärjestykseen ensisijaisesti sarjapisteiden määrän mukaisesti. Tasapisteisiin päätyneiden joukkueiden ero määritellään maalieroilla ja mikäli on tasan, lasketaan tehtyjen maalien määrä. Jos tehtyjen maalien määrä on myös tasan, jakavat joukkueet kyseisen sijan sarjataulukossa.

Valioliigan Heikoimmin pärjänneet kolme joukkuetta putoavat kauden päätteeksi alempaan liigasarjaan nimeltään Englannin Mestaruussarja ja tästä alemmasta liigasarjasta nousee vuosittain suoraan kaksi parasta joukkuetta Valioliigaan. Kolmannesta Valioliigapaikasta käydään pudotuspeliturnaus Mestarienliigan kolmanneksi, neljänneksi, viidenneksi ja kuudenneksi sijoittuneiden kesken.  

Mestarien liigan neljä parasta joukkuetta pääsevät puolestaan UEFAn Mestareiden Liigaan. Pääsy tähän turnaukseen takaa kyseisille joukkueille valtavasti näkyvyyttä ja sitä kautta huomattavia sponsorointiin liittyviä rahakkaita sopimuksia niin joukkuetasolla kuin yksilötasolla pelaajien ja valmentajien keskuudessa. Mahdollisuus päästä UEFAn mestarien liigaan on voimakas motivaattori jokaiselle Mestarien Liigan joukkueelle ja niiden pelaajille.

Videoavusteiset tuomarijärjestelmät otettiin käyttöön vuoden 2019-2020 kaudella. Järjestelmän käyttö on jakanut mielipiteitä, mutta pääasiassa se on saanut hyväksyvän vastaanoton. Valioliigan peleissä on aina suuret panokset peleissä niin kentällä kuin vedonlyöntiä harjoittavissa kotikatsomoissa. Fuskut ja tuomareilta ohi menneet rikkeet ja taklaukset eivät enää esitä niin suurta roolia otteluissa kuin aiemmin.

Yhteenveto

Valioliiga on kieltämättä yksi korkeatasoisimmista jalkapallosarjoista maailmalla. Sen suosio on maailmanlaajuista, joten ei ole yllättävää että se on yksi suosituimmista vedonlyöntikohteista. Noin 30 vuotta sitten tehty päätös eriyttää Valioliiga omaksi sarjaksi on osoittautunut erinomaiseksi ratkaisuksi ja Valioliiga nauttii suurta suosiota.

Tulevaisuudessa saatamme vielä nähdä muutoksia Valioliigan toiminnassa, sillä kuilu huippujoukkueiden ja huipulle pyrkivien joukkueiden välillä on revennyt huomattavan suureksi. Helppoa tällaisen muutoksen tekeminen ei tule olemaan, mutta mikäli otteluita seuraava yleisö alkaa kyllästyä samojen joukkueiden jatkuvan tasaiseen ylivoimaisuuteen, voivat muutokset tulla eteen hyvinkin nopeasti.